Arte Africano: Los jinetes / African Art: Riders

Hablar del Salón Rectores es hablar del África en contacto con la madre tierra, donde podremos observar qué tipo de materiales se utilizan en las creaciones artísticas, siendo la terracota nuestro caso especial, así como la impresionante recopilación de jinetes africanos, sin dejar pasar el conocimiento artístico de gran parte de los animales que existen en África. ---Talking about the Rectores room is talking about Africa in contact with Mother Earth, where we can observe the type of materials used in artistic creations, being the terracotta the most special case, as well as the impressive recompilation of African riders, taking into account the artistic knowledge about animals living in Africa.

Los materiales

La utilización de una gran número de diversos materiales ha sido constante dentro de la realización artística africana. Podemos decir de manera generalizada que la madera es el material mas frecuente, pero se realizarán objetos con otros materiales como la piedra que a pesar de ser poco habitual, no deja de ser de gran interés. El bronce o latón son materiales también utilizados en dichas creaciones, utilizando la técnica de la cera perdida. Con el hierro se fabricaban armas, herramientas y objetos domésticos.

El uso de los textiles es altamente interesante, pues dependiendo de su utilización se  otorgaba prestigio social o ritual dentro de una cultura. Los textiles mas interesantes son los realizados por los Kuba de la actual República Democrática del Congo y los Ashanti de Ghana. Los tejidos son normalmente realizados por los hombres, utilizando fibras vegetales (lino, yute o rafia), algodón, seda y lana. Son las mujeres, sin embargo, quien se encargan de la decoración mediante bordados o aplicaciones.

No podemos dejar pasar la realización de collares u otros elementos decorativos como las cuentas de vidrio, los caurís, conchas, plumas, moluscos, semillas….Todos ellos se utilizaban no sólo como símbolo de belleza ornamental, sino de distinción social.

Pero quizás, el material en que debemos centrarnos por su antigüedad es la arcilla, pues era ya conocida en el siglo IX a.C. Un material que se recoge directamente de las orillas de los ríos y con la que se forman pellas. El modelado se realizaba a mano, sin utilizar torno, siendo la técnica más habitual la denominada de “churros”, en el que se van superponiendo cilindros de arcilla para dar origen a una figura.

La decoración de la arcilla se realiza mediante incisiones, motivos en relieve o aplicación de color con pigmentos vegetales y minerales. Tras unos días de secado, los objetos se cuecen en fosas al aire libre.

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The usage of a great number of diverse materials has remained constant in the African area. It can be said that wood is the most frequent material, but others will be used to elaborate objects, such as stone –rarely used, but of great importance. Bronze and brass are also employed in those creations, using the lost-wax casting technique. Weapons, tools and domestic objects were made with iron.

Another interesting usage is that of fabrics, because depending on their utilization, social or ritual prestige was given within a culture. The peoples of Kuba, in the current Democratic Republic of Congo and the ones of Ashanti, in Ghana, make the most interesting ones. Fabrics are normally made by men, using vegetal fibers (linen, jute or raffia), cotton, silk and wool. Nevertheless, women are the ones in charge of the decoration using embroidery or appliqués.

It also has to be taken into account the creation of necklaces or other decorative elements, such as glass beads, cowries, shells, feathers, mollusks, seeds… All of them were used not only as a symbol of ornamental beauty, but also as an indication of social distinction.

However, the material in which we should focus on is clay, due to its antiquity. It was already known in the ninth century, and it is directly collected from the banks of the rivers and used to build balls. The modeling was handmade, without using a potter’s wheel; being the coil technique the most frequent one. This technique consists on overlapping clay cylinders to create a figure.

The decoration of the clay is made by means of incisions, motifs in relief, or the application of color with mineral and vegetal pigments. After drying it for a few days, the objects are cooked in trenches outdoors.

¿Para qué se utiliza la cerámica africana?

La mayor parte de la producción se concentra en la alfarería doméstica. Son recipientes empleados para preparar o almacenar productos como tinajas para el agua, jarra para agua o vino de palma, graneros, recipientes medicinales, cuencos, platos etc.

Aparte de estos objetos cotidianos existen los objetos de carácter mágico que están destinados a ceremonias o rituales diversos, por lo tanto su representación artística puede ser muy variada, de hecho algunos de estos objetos pueden parecer en algunos casos objetos cotidianos. De cualquier modo las piezas figurativas tanto antropomorfas como zoomorfas son las que llamarán la atención dentro de la colección en terracota de la Fundación Alberto Jiménez-Arellano Alonso.

Hay que destacar que estos elementos se utilizan con gran asiduidad en los rituales funerarios. Así, tras el fallecimiento de una persona relevante de la comunidad, se levantaba en su lugar de entierro, un altar funerario en el que se depositaba una figura que serviría para preservar su memoria. No pretenden ser retratos, pero si que explican los rasgos más característicos de dicho personaje como el peinado, las escarificaciones…o elementos que indiquen su función y nivel social como los bastones de mando, armas, joyas….

No podemos olvidar que estas figuras en terracota también pueden estar destinadas a rituales de iniciación, el cual marca el paso de la infancia a la madurez tanto de niños como de niñas; rituales curativos, de adivinación y brujería, de culto a dioses y héroes míticos, rituales de fertilidad o rituales agrarios para lograr obtener buenas cosechas.

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Most of the production is based on domestic pottery. They are containers used to prepare or accumulate products, such as clay pots to keep water, jars to fill them with water or palm wine, granaries, medicinal vessels, bowls, plates, etc.

Apart from these quotidian objects, there are other magical ones that are destined to ceremonies or diverse rituals; thus, their artistic representation can be very varied. In fact, some of them may seem everyday objects in some cases. However, both the anthropomorphic and zoomorphic figurative pieces are the ones that attract attention within the terracotta collection of the Alberto Jiménez-Arellano Alonso Foundation.

It has to be noted that these elements are often used in funerary rites. In that way, after the passing of someone relevant for the community, a funerary altar containing a figure that would preserve their memory was built in their burial place. They are not meant to be portraits, but they do present the most characteristic features of this person; for instance, the hairdo, the scarifications… or elements that indicate their function and social level –scepters, weapons, jewels.

It cannot be forgotten that these figures made of terracotta can also be destined to initiation ceremonies, marking the passage from childhood to adulthood of both girls and boys; healing, divination and witchcraft ceremonies; worship of gods and mythical heroes; or fertility or agrarian rituals to obtain good harvests.

Los jinetes a caballo

El conjunto de seis jinetes exhibido en el Salón Rectores resulta excepcional por su rareza y por su elevado número en relación con los que se pueden contemplar en otras colecciones europeas.

La representación de jinetes a caballo resulta excepcional en el arte africano debido a la difícil supervivencia de los caballos en toda la zona subsahariana por la insuficiencia del agua, la malaria y sobre todo la picadura de la mosca tse-tse.

Su propiedad estaba reservada a aquellos que ostentaban un poder económico, político e incluso militar dentro de la comunidad, convirtiéndose en signo de majestad y de riqueza.

Parece que estas esculturas eran modeladas para ser depositadas en los altares funerarios, y dentro de éstos llama la atención la semejanza de rasgos entre el animal y su montura, reflejo de simbiosis que se llega a producir entre ambos: rostro semejante, mismos collares y escarificaciones…

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The collection of six riders exhibited in the Rectores room is exceptional because of its rarity and its great number in relation with those that can be observed in other European collections.

The representation of riders on horseback is outstanding in African art due to the difficult survival of horses in all the Sub-Saharan area, as a result of the lack of water, the malaria and, mainly, the bite of the tsetse fly.

Horses belonged to those who had economic, politic or even military power within the community, being a symbol of majesty and richness.

It seems like these sculptures were modeled to be placed in funerary altars, and, among them, the similarity of the features of the animal and the rider stands out. It reflects the symbiosis between them: similar complexion, same necklaces and scarifications…

Animalario

Entre las temáticas de las terracotas, una de las más frecuentes es la representación de animales. Así, en el arte africano existe una gran variedad de objetos que o bien están decorados con figuras de animales o sin zoomorfos. Tal es el caso de: máscaras, remates de bastón, esculturas y altares portátiles, amuletos, adornos para el vestido y objetos útiles como copas, saleros, cucharas o taburetes.

Entre los animales más representados (aunque en ocasiones resulta difícil de identificar) figuran el antílope, el camaleón, el cocodrilo, el búfalo, los peces, el elefante, el león, la jirafa o el perro.

Pero si hay un animal que entre todos ellos destaca, es la serpiente, por ser símbolo de fecundidad debido a su forma fálica y por sus ondulaciones que recuerdan a los meandros del río del que depende la vida. No podemos olvidar que simboliza también la inmortalidad por la regeneración de las mudas de su piel.

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One of the most frequent terracotta themes is the representation of animals. In this way, there are many objects in African art that are either decorated with animal figures or that are zoomorphs themselves. This is the case of masks, finishes of canes, sculptures and portable altars, amulets, ornaments for clothing and implements, such as glasses, saltshakers, spoons or stools.

The antelope, the chameleon, the crocodile, the buffalo, fish, the elephant, the lion, the giraffe or the dog figure among the most represented animals –even though they are hard to identify in some cases.

Nonetheless, if there is an animal that stands out, it is the snake, since it is a symbol of fertility due to its phallic form and its undulations, which remind of the meanders of the river that represents life. It is also important that it symbolizes the immortality because of the regeneration of the molts of its skin.

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